Construction du système nerveux : des forces mécaniques en action

Nicolas Chaze  -  mer, 18/10/2017 - 07:00

Au cours du développement du système nerveux, les signaux moléculaires ne seraient pas les seuls à permettre aux neurones d'allonger leurs axones et de créer des connections avec d’autres cellules nerveuses. Des forces mécaniques, jusqu’ici méconnues, peuvent aussi jouer un rôle déterminant.

Classiquement, il est admis que l’axone d’un neurone se forme en émergeant d'un corps cellulaire statique, puis en naviguant vers sa cible en réponse à des molécules de guidage. En souhaitant visualiser ce processus in vivo, une équipe de l’Institut de biologie Paris-Seine* a découvert l'existence d’un autre mécanisme : des forces mécaniques externes appliquées sur le neurone entraînent le déplacement passif du corps cellulaire, allongeant ainsi son axone.

Un processus passif qui implique des forces externes

Pour mieux comprendre comment se produit le mouvement des corps cellulaires, les chercheurs ont analysé le rôle des composants du cytosquelette des neurones, connus pour contrôler la migration de ces cellules dans d'autres contextes. Ils ont alors constaté que le déplacement des corps cellulaires ne dépend pas du cytosquelette intracellulaire : c’est un processus passif, qui ne nécessite pas de moteur interne. Cela suggère que des forces mécaniques externes aux neurones poussent ou tirent les corps cellulaires, les obligeant ainsi à s'éloigner de leurs terminaisons axonales.

Les chercheurs ont donc caractérisé les forces mécaniques en présence : "La carte des tensions mécaniques que nous avons obtenue renforce l'idée que des contraintes de traction ou de compression s'exercent sur les corps cellulaires et sont à l'origine de leurs mouvements" explique la scientifique. Reste désormais à déterminer d’où proviennent ces forces : des neurones avoisinants ? des tissus adjacents ? C’est l’objectif des prochains travaux. "Nous souhaitons aussi comprendre comment ces forces mécaniques se traduisent en réponse moléculaire à l'intérieur des neurones, et notamment comment l’axone, sous leur impact, recrute le matériel nécessaire à son élongation".

Le système étudié ici pourrait également aider à comprendre comment les axones s’allongent au cours de la croissance de l’organisme, une fois les connections nerveuses établies. S'agit-il là aussi d'une extension des axones en réponse à des contraintes mécaniques ? Mais loin d’être uniquement fondamentale, cette découverte pourrait aussi contribuer à des progrès techniques pour la réparation tissulaire : "Aujourd’hui, le succès des méthodes d’ingénierie qui visent à réparer le système nerveux reste limité. À terme, nos travaux pourraient aider à mettre au point de nouvelles approches d'ingénierie tissulaire dédiées à la réparation du cerveau et de la moelle épinière (...)

Auteur de l'article original: 
MA Breau et al. - Inserm
Source: 
MA Breau et al. Extrinsic mechanical forces mediate retrograde axon extension in a developing neuronal circuit. Nature Communications, 17 août 2017
Date de publication (dans la source mentionnée): 
Samedi, 14. Octobre 2017